El futuro de la energía

Convertir los residuos de biomasa en combustible podría ayudar a restablecer el balance de carbono

Ilustración de aceite vegetal hidrotratado.

Los residuos de biomasa pueden convertirse en combustibles sostenibles y ayudar a restablecer el balance de carbono. Image: Johnny McClung/Unsplash

Philip Siu
Co-Founder and Chief Executive Officer, EcoCeres
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Este artículo es parte de: Reunión Anual del Foro Económico Mundial
  • La adopción de combustibles a partir de los residuos de biomasa puede reducir significativamente las emisiones de gases de efecto invernadero, contribuyendo a los esfuerzos mundiales de mitigación del cambio climático.
  • Para que los combustibles a partir de los residuos de biomasa sean económicamente viables, será necesaria una mayor adopción pública, más innovación, incentivos políticos y desarrollo de infraestructuras para aumentar la producción.
  • Empresas como EcoCeres son pioneras en esta conversión mediante el desarrollo de aceite vegetal hidrotratado (HVO), combustible de aviación sostenible (SAF) y etanol celulósico.

A medida que el mundo sigue afrontando los retos que plantean el cambio climático y el agotamiento de las reservas de combustibles fósiles, la búsqueda de soluciones energéticas sostenibles se hace cada vez más vital. La biomasa, una fuente renovable y abundante de materia orgánica derivada de plantas y otros materiales biológicos, tiene un enorme potencial como alternativa sostenible.

Este blog explora los esfuerzos de EcoCeres por ser pionera en el proceso transformador de convertir los residuos de biomasa en valiosos combustibles sostenibles, como el aceite vegetal hidrotratado (HVO), el combustible de aviación sostenible (SAF) y el etanol celulósico. Además, profundizaremos en el concepto de convertir carbohidratos en hidrocarburos y en cómo estos avances contribuyen a restaurar el delicado balance de carbono de la naturaleza.

Uso potencial de los residuos de biomasa

Los residuos de biomasa, incluidos los residuos agrícolas, forestales y alimentarios, a menudo se dejan descomponer, liberando gases de efecto invernadero a la atmósfera. Sin embargo, gracias a tecnologías innovadoras, la humanidad puede aprovechar el potencial energético de estos residuos de biomasa, mitigando al mismo tiempo su impacto ambiental y reduciendo nuestra dependencia de los combustibles fósiles.

La conversión de residuos de biomasa en combustibles sostenibles desempeña un papel vital en el restablecimiento del delicado balance de carbono de la naturaleza. Mediante el proceso de fotosíntesis, las plantas absorben CO₂ de la atmósfera, convirtiéndolo en biomasa. Cuando la biomasa se convierte en biocombustibles, libera CO₂ de nuevo a la atmósfera. Este ciclo sigue siendo neutro en carbono, ya que el CO₂ emitido durante la quema del combustible procede del absorbido de la atmósfera durante el crecimiento de la planta. Este sistema de circuito cerrado ayuda a mantener un balance en los niveles de carbono atmosférico, mitigando los efectos adversos de las emisiones de gases de efecto invernadero.

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Oportunidades de adopción

Uno de los avances más interesantes en la tecnología de conversión de la biomasa es la capacidad de convertir los hidratos de carbono (carbohidratos) en hidrocarburos. Los carbohidratos, abundantes en la biomasa, pueden transformarse en valiosos hidrocarburos mediante diversos procesos, como la conversión catalítica o la fermentación biológica. Estos hidrocarburos, cuya función es similar a la de los combustibles fósiles, pueden utilizarse como alternativas renovables para el transporte y las aplicaciones industriales.

La industria de la aviación contribuye de forma significativa a las emisiones mundiales de carbono. Sin embargo, el desarrollo del SAF ofrece una solución prometedora para abordar este problema. El SAF, derivado de residuos de biomasa, puede reducir significativamente las emisiones de GEI (~80%) en comparación con los combustibles tradicionales. Al utilizar materias primas como residuos agrícolas y biograsas, el SAF puede ayudar a las aerolíneas a alcanzar sus objetivos de sostenibilidad. Además, el SAF tiene el potencial de promover el desarrollo regional mediante la utilización de biomasa a partir de residuos disponibles localmente.

El etanol celulósico es otro combustible sostenible derivado de residuos de biomasa. A diferencia de los biocombustibles de primera generación, que se producen principalmente a partir de cultivos comestibles, como el maíz, el etanol celulósico se fabrica a partir de materiales vegetales no comestibles, como mazorcas de maíz y paja usadas. Este enfoque minimiza el riesgo de desviar fuentes de alimentos para la producción de combustible, garantizando una solución más sostenible y ética. El etanol celulósico tiene el potencial de sustituir una parte significativa del consumo de gasolina en el transporte, reduciendo las emisiones de gases de efecto invernadero (GEI) y fomentando la independencia energética.

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Aumentar la conversión de la biomasa

EcoCeres es una plataforma centrada en la conversión de biomasa procedente de residuos como materia prima en productos renovables de alto valor. La empresa cree que la tecnología innovadora es el factor clave para que se produzcan estas transiciones, ya sean transiciones energéticas o transiciones de recursos. Por ello, EcoCeres se ha esforzado por crear una sólida capacidad de I+D desde el inicio.

El punto fuerte de EcoCeres está en armonía con su necesidad universal de un futuro sostenible: la conversión de materias primas a partir de residuos de bajo valor en combustibles, productos químicos y materiales sostenibles de alto valor a través de tecnologías patentadas. Las soluciones de EcoCeres convierten la biomasa a partir de residuos en biocombustibles y biopolímeros, lo que se traduce en una reducción de más del 90% de las emisiones de gases de efecto invernadero durante su ciclo de vida.

En la actualidad, EcoCeres produce unas 1000 toneladas diarias de biocombustibles, incluidos HVO y SAF, lo que la convierte en uno de los productores de SAF más creíbles del mundo. Además, EcoCeres produjo y envió su primer etanol celulósico al mercado europeo en mayo de 2023, lo que supuso un gran avance en la conversión de residuos agrícolas lignocelulósicos a su forma original de azúcar. Este éxito allana el camino para seguir convirtiendo etanol en SAF.

La utilización de residuos de biomasa para la producción sostenible de combustible ofrece varias ventajas medioambientales. En primer lugar, reduce las emisiones de gases de efecto invernadero, contribuyendo al esfuerzo mundial para combatir el cambio climático. En segundo lugar, evita la fuerte liberación de partículas en la quema de los residuos in situ en los campos, mejorando la calidad del aire durante las temporadas de cosecha. Además, al ofrecer una alternativa a los combustibles fósiles, la demanda de combustibles a partir de la biomasa estimula el desarrollo de prácticas agrícolas y forestales sostenibles.

Desafíos para el futuro

La adopción generalizada de tecnologías de conversión de la biomasa se enfrenta a desafíos. Es esencial garantizar la disponibilidad de materias primas de biomasa sostenibles sin competir con la producción de alimentos ni provocar la deforestación. Además, se requiere concienciación pública, avances tecnológicos, incentivos políticos y desarrollo de infraestructuras para aumentar la producción y hacer que los combustibles basados en residuos de biomasa sean económicamente viables.

En conclusión, la conversión de residuos de biomasa en combustibles sostenibles, como el HVO, el SAF y el etanol celulósico, representa un paso importante hacia la consecución de un futuro energético más sostenible. Aprovechando los abundantes recursos renovables de que disponemos, podemos reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, limitar nuestra dependencia de los combustibles fósiles y restablecer el balance de carbono de la naturaleza. Innovación, apoyo político y recursos de financiación son cruciales para aprovechar todo el potencial de la biomasa procedente de residuos como fuente de energía sostenible, garantizando un planeta más limpio y verde para las generaciones venideras.

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