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Por qué Bélgica tiene la mayor tasa de mortalidad por covid-19 del mundo (y qué nos dice ello sobre la enfermedad en otros países)

Una mujer musulmana con una máscara facial protectora pasa por delante de una pizarra publicitaria que aborda el peligro de los coronavirus y pide que se mantenga a salvo, durante el mes santo musulmán del Ramadán, mientras continúa la propagación de la enfermedad de los coronavirus (COVID-19) en Bruselas, Bélgica, el 24 de abril de 2020.

Una mujer musulmana con una máscara facial protectora pasa por delante de una pizarra publicitaria que aborda el peligro de los coronavirus y pide que se mantenga a salvo, durante el mes santo musulmán del Ramadán, mientras continúa la propagación de la enfermedad de los coronavirus (COVID-19) en Bruselas, Bélgica, el 24 de abril de 2020. Image: REUTERS/Yves Herman - RC25BG9MAMCS

José Carlos Cueto
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Belgium

Tiene menos de la mitad de muertes que los países más afectados por la pandemia de covid-19. Sin embargo, su tasa de mortalidad por esta enfermedad es la mayor del mundo.

Es la paradoja de Bélgica, que hasta el martes 27 de abril reportaba más de 7.200 muertes por covid-19.

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Y aunque esa cifra esté muy alejada de los más de 55.000 fallecidos que para entonces había confirmado Estados Unidos o los más de 20.000 de Francia, Reino Unido, Italia o España, Bélgica tiene el peor recuento de muertes por cada 100.000 habitantes.

Según la Universidad Johns Hopkins en EE.UU., en Bélgica mueren 62 enfermos de covid-19 por cada 100.000 personas. La población total de ese país es de un poco más de 11 millones de habitantes.

En EE.UU., que ha reportado el mayor número de muertes por coronavirus del mundo, 17 personas fallecen por cada 100.000 habitantes.

La alta tasa de mortalidad belga se debe a la forma en que el país europeo cuenta las muertes provocadas por el patógeno.

Bélgica no solo cuenta el número de fallecimientos confirmados por coronavirus sino también todos los casos sospechosos, incluyendo todas las muertes producidas en residencias de ancianos.

Se trata de un método distinto al que usan muchos de los países más golpeados por la pandemia, que solo contabilizan las muertes por coronavirus producidas en hospitales.

"Acción inmediata"

Cada país tiene una forma distinta de contabilizar las víctimas mortales. Sin embargo, hay un nexo común: la mayoría cuenta aquellos fallecidos a los que se les realizó la prueba y dieron positivo por coronavirus.

El ministerio de Sanidad en España, por ejemplo, cuenta solo de forma regular las muertes por coronavirus producidas en hospitales.

Italia, por otra parte, cuenta aquellos a los que se les realizó la prueba y dieron positivo, independientemente de si la causa principal de muerte fue coronavirus u otra afección.

Francia lo hacía de forma parecida, contando a los fallecidos en hospitales. El pasado 2 de abril, sin embargo, empezó a incluir en sus reportes los decesos en residencias de mayores.

Así es cómo lo hace Bélgica, donde su gobierno considera que contar las muertes confirmadas y también sospechosas permite luchar mejor contra la enfermedad.

"Cuando no tienes la capacidad de hacer pruebas a todos es muy importante contar también las muertes probables", explica a BBC Mundo el epidemiólogo Steven Van Gutch, quien está a cargo del comité científico gubernamental contra el coronavirus en Bélgica.

"La única diferencia nuestra con otros países es que contamos los casos de forma más extensa, lo cual nos permite emprender una acción inmediata", añade Van Gutch.

El especialista explica que, debido a este sistema "expansivo" de contabilizar las muertes, pudieron detectar brotes de coronavirus en residencias de ancianos. "Gracias a nuestro sistema de contabilidad, pudimos atajar ese problema a tiempo", asegura.

El pasado 15 de abril, fuentes oficiales revelaron que casi la mitad de muertes por coronavirus en en Bélgica se habían producido en asilos de mayores.

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Debate interno

La primera ministra, Sophie Wilmès, explicó en el Parlamento belga ese mismo día que "el gobierno decidió ser completamente transparente al comunicar las muertes vinculadas al covid-19, aunque eso exagerara los números".

Sin embargo, el hecho de que Bélgica se colocara en la cima de la tasa de mortalidad por coronavirus a nivel mundial ha sido tomado con recelo por otros expertos.

Marc van Ranst, virólogo belga, criticó duramente el sistema de contabilidad de muertos del gobierno en un programa de televisión local.

"Casi todos los que mueren en residencias de ancianos, lo cual normalmente es alrededor de 100 personas al día, están incluyéndose en estas estadísticas. Me parece un poco estúpido", dijo Van Ranst.

Steven van Gutch, quien comunica a diario las cifras de coronavirus en Bélgica, reconoce que el método belga ha sido criticado, pero cree que eso será temporal.

"Puede parecer que tenemos una tasa de mortalidad muy alta, pero en realidad nuestros datos son comparables a los de Francia o Reino Unido, por ejemplo. Cuando se revisen los datos de otros países y se muestre la cifra real, nuestras tasas de mortalidad se equipararán", estima Van Gutch.

"Entiendo que algunos pueden alarmarse, pero solo intentamos ser lo más transparente y honestos posibles. Quizás hemos sobreestimado el número real de muertes, pero eso nos parece mejor que no contarlas de forma suficiente", añade el científico.

Cifra real

El hecho de que la mayoría de países solo cuenten como víctimas de coronavirus aquellos que dieron positivo en las pruebas podría ocultar un número mayor real de fallecimientos.

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