Salud y sistemas de salud

Así es como los países protegen a la población de las olas de calor

Las olas de calor intensifican el riesgo para la salud y aumentan el número de muertes relacionadas con el exceso de calor.

Las olas de calor intensifican el riesgo para la salud y aumentan el número de muertes relacionadas con el exceso de calor. Image: Unsplash/luciandachman

Simon Torkington
Senior Writer, Forum Agenda
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  • Es probable que la crisis climática haga que las olas de calor sean más calientes y frecuentes.
  • La temperatura media mundial alcanzó un récord cercano a los 17,24 °C el 7 de julio, mientras que junio de 2023 fue el mes más caluroso jamás registrado.
  • El Reino Unido ha puesto en marcha un sistema de alerta sanitaria por calor para proteger a las personas vulnerables durante las olas de calor, mientras que otros países también están aplicando planes.

La primera semana de julio de 2023 "podría considerarse la más cálida jamás registrada", según Omar Baddour, Jefe de Vigilancia del Clima de la Organización Meteorológica Mundial (OMM).

La temperatura media mundial se acercó a los 17,24 °C el 7 de julio, batiendo los récords de temperatura establecidos días antes.

El 6 de julio, los científicos del Servicio de Cambio Climático Copernicus de la Unión Europea revelaron que junio había sido el mes más caluroso del mundo jamás registrado. Las temperaturas registradas tanto en tierra como en el mar fueron anormalmente altas.

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La noticias se produjo cuando la OMM anunció el inicio del fenómeno meteorológico El Niño, que trae consigo periodos más largos de tiempo cálido y seco. Según Baddour, se espera que El Niño repunte en 2024, lo que podría suponer un año récord de calor.

El verano de 2023 será más caluroso que el de 2022

El abrasador verano de 2022 batió récords de temperatura en Europa, Asia y África, lo que llevó a los gobiernos a emitir advertencias sanitarias. Se instó a las personas vulnerables a permanecer en interiores y evitar lo peor del calor excesivo.

Según el Observatorio de la Tierra de la NASA, el 13 de julio de 2022, las temperaturas en España alcanzaron los 42,2 ºC, mientras que Túnez registró 48 ºC, batiendo un récord que se había mantenido durante 40 años.

Imagen que muestra las olas de calor y los incendios abrasadores en Europa, Asia y África.
Las olas de calor abrasaron Europa, Asia y África en el verano de 2022. Image: NASA

En el Reino Unido, una nación insular conocida por su clima fresco y húmedo, se registró por primera vez una temperatura superior a 40C el 19 de julio, punto álgido de una ola de calor que duró 15 días.

Para muchas personas con problemas de salud que las hacen vulnerables al calor extremo, el impacto de las olas de calor de 2022 fue devastador. La Oficina de Estadísticas Nacionales del gobierno británico registró 3271 muertes en exceso durante las olas de calor entre junio y agosto de 2022. La tasa de mortalidad en este periodo fue un 6,2% superior a la media nacional de cinco años para esta época del año.

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La Oficina Meteorológica del Reino Unido predice que el cambio climático provocará olas de calor cada vez más frecuentes. Estas olas de calor intensificarán el riesgo para la salud y aumentarán el número de muertes relacionadas con el exceso de calor.

Es probable que el Reino Unido sufra más olas de calor que supongan un riesgo para la salud.
Es probable que el Reino Unido sufra más olas de calor que supongan un riesgo para la salud. Image: UK Met Office

Para contrarrestar esta amenaza, la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido y la Oficina Meteorológica han desarrollado un nuevo sistema de alerta para avisar al público cuando las altas temperaturas puedan perjudicar su salud.

La alerta sanitaria por calor emite avisos codificados por colores en función de la gravedad del riesgo potencial para la salud que supone el calor:

Verde: No se emite ninguna alerta y los riesgos para la salud son bajos.

Amarillo: Alerta al sector sanitario y asistencial de que las personas vulnerables pueden verse afectadas.

Ámbar: Toda la población está potencialmente en riesgo, lo que requiere una respuesta del sistema sanitario

Rojo: Indica un riesgo importante para la vida de toda la población.

El Informe sobre Riesgos Mundiales 2023 del Foro Económico Mundial dibuja un futuro en el que "las olas de calor, las sequías y otros fenómenos meteorológicos extremos serán cada vez más graves y frecuentes, y un conjunto más amplio de poblaciones se verá afectado". Para mantener a salvo a la población, los gobiernos tendrán que elaborar planes que combinen la mitigación con la adaptación.

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¿Cómo otros países hacen frente a la amenaza de las olas de calor?

Francia: Tras 11 000 muertes relacionadas con el calor en 2022, el gobierno francés ha publicado su primer plan nacional de gestión de la ola de calor. El programa de 15 puntos hará que las personas mayores y vulnerables reciban llamadas para comprobar su estado de salud durante los periodos de calor.

También se pedirá a los carteros que controlen a las personas que puedan estar afectadas por el calor. El gobierno también ha ordenado que se controlen las temperaturas en las escuelas y se pedirá a las comunidades que elaboren un registro de lugares frescos donde la gente pueda refugiarse del calor.

Estados Unidos: El estado de California acaba de salir de una de las sequías más largas que se recuerdan, pero la amenaza de continuas olas de calor ha impulsado la elaboración de un plan aumentar la resiliencia del estado y sus habitantes al calor extremo.

Un elemento central del plan, dotado con 800 millones de dólares, es la implantación de un sistema de vigilancia sanitaria en todo el Estado para hacer un seguimiento de los casos de salud relacionados con el calor e intervenir en ellos. El Estado también planea desarrollar soluciones basadas en la naturaleza para combatir el impacto de los episodios de calor extremo.

China: Una ola de calor que duró meses en 2022 sumió a China en una crisis energética, pues las centrales eléctricas tuvieron dificultades para satisfacer la demanda. En la provincia de Sichuan, donde el 80% de la generación de energía es hidroeléctrica, se lanzaron aviones "sembradores de nubes" en un intento de aumentar las precipitaciones e impulsar el caudal de los ríos que impulsan las turbinas, informó The Guardian. Las investigaciones muestran que la mortalidad relacionada con el calor ha aumentado rápidamente en China en los últimos 40 años.

¿Cómo afecta al organismo el calor extremo?

El calor extremo puede provocar deshidratación, agotamiento por calor y, en el peor de los casos, insolación. El agotamiento por calor suele tener un impacto mínimo si el paciente puede refrescarse en 30 minutos. La insolación es otra cosa y debe tratarse como una emergencia.

Infografía que ilustra los efectos del agotamiento por calor e insolación.
El calor extremo puede provocar diversos problemas de salud física y mental. Image: Australia Wide First Aid

Los niños, los ancianos y las personas con problemas de salud de larga duración, como diabetes y problemas cardíacos, corren más riesgo de sufrir tanto agotamiento por calor como insolación.

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Shyam Bishen

18 de julio de 2024

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