Muchos de los empresarios más famosos del mundo no son conocidos por su gracia. Nuestra cultura asocia un cierto tipo de personalidad "fuerte" con el éxito empresarial: ya sean las frases de programas de televisión como The Apprentice ("estás despedido"), Dragon's Den ("estoy fuera") y Mad Money ("los toros ganan dinero; los osos ganan dinero y los cerdos van al matadero"); o los títulos de biografías de empresarios (The Titan, The Patriarch, Make Trouble, The Power Broker); el papel de la gracia en el liderazgo empresarial se trata como un rasgo de orden inferior.

Sin embargo, es un ingrediente crucial del liderazgo en la actualidad. La gracia es la comprensión de que los líderes no logran grandes cosas por sí mismos; necesitan a otras personas con quienes trabajar, en quienes confiar y a quienes respetar. Los líderes generan empatía y lealtad con sus colegas, accionistas, clientes y el público en general, a través de la generosidad personal y la cordialidad. Los líderes con estos rasgos de personalidad carecen de arrogancia, reconocen sus defectos y se apresuran a dar crédito a los demás.

La arrogancia de creer en su propia imagen pública se encuentra en todos los campos. Jonas Salk no dio el crédito apropiado a su equipo por el descubrimiento de la vacuna contra la polio. La lista de líderes empresariales que han caído en desgracia por creer en su omnisciencia infalible, continúa creciendo. La arrogancia está presente en muchos de los líderes políticos de hoy.

Pero como encontramos en nuestro libro, The Playful Entrepreneur, también hay líderes capaces de mostrar una gran gracia. En el entorno de negocios de hoy, donde la colaboración entre profesiones y organizaciones es crucial, y donde la creatividad y la intuición son recursos importantes que deben fomentarse, los líderes benevolentes tienen un valor significativo.

Descubrimos que las líderes femeninas reconocen más fácilmente que la competencia no siempre es un juego de suma cero. Varias mujeres con las que hablamos rechazaron la visión del mundo de "la naturaleza es sangrienta con dientes y garras", y ridiculizaron una estrategia de gestión basada en la testosterona.

Stephanie Shirley es una pionera del software que creó una compañía sumamente exitosa compuesta inicialmente por mujeres, luchando contra dificultades personales y empresariales excepcionales. Como ejemplo de los desafíos que enfrentó, cuando comenzó su empresa, las mujeres no podían abrir cuentas bancarias sin el permiso de sus esposos. Al darse cuenta de que no recibiría respuesta de parte de los empresarios si usaba su propio nombre, lo cambió por Steve, logrando un efecto inmediato. Al apoyar y confiar de todo corazón en sus empleados, acumuló una gran riqueza y, como una de las principales filántropas del Reino Unido, ha dedicado su vida y energía incansable a donar su fortuna.

La gracia también se encuentra en las ambiciones de dos jóvenes emprendedoras científicas de Silicon Valley, Elizabeth Iorns y Jenna Tregarthen, quienes están fuertemente motivadas por preocupaciones personales en la construcción de sus negocios. Iorns creó una empresa que impulsa el intercambio científico y cree firmemente en la necesidad de brindar oportunidades profesionales a los jóvenes científicos.

Tregarthen formó una compañía que ayuda a la recuperación de miles de jóvenes que sufren trastornos alimenticios. Ambas tienen motivos para estar satisfechas con sus logros, pero modestamente atribuyen cualquier reconocimiento de éxito a los demás, y su enfoque radica en describir los desafíos continuos por venir.

Ser benevolente no implica falta de ambición ni de fortaleza personal. Es difícil imaginar a una persona más resuelta y decidida que Carla del Ponte. Cuando era fiscal general de Suiza, y frente a una oposición feroz, cambió las leyes bancarias suizas para evitar el lavado de dinero proveniente de actividades delictivas. En el proceso, la mafia asesinó a su colega italiano y recibió amenazas de muerte.

Del Ponte luego dirigió los tribunales internacionales que procesaron los crímenes de guerra en Yugoslavia y Ruanda, enfrentándose a la oposición directa de aquellos países en los que ocurrieron los crímenes, y a la indiferencia y hostilidad ocasional de supuestos partidarios.

Sin embargo, entre sus proezas, logró que un jefe de estado respondiera por primera vez a los cargos ante un tribunal internacional. Su gracia radica en servir a los intereses de la justicia, en la creencia de que cuando algo está bien, le brinda la fuerza de carácter necesaria para enfrentar circunstancias extraordinariamente difíciles.

En nuestros estudios también encontramos numerosos ejemplos de líderes masculinos benevolentes, y que muestran gran empatía y generosidad de espíritu. Entre ellos se encuentran, Sir Ove Arup, el fundador de la compañía de diseño internacional, Arup; Gerard Fairtlough, quien desempeñó un papel crucial en el establecimiento de la industria biotecnológica del Reino Unido; y Lord Norman Fowler, el político que ha hecho una campaña tan decidida para combatir el SIDA.

La gran autora estadounidense, Marilynne Robinson, escribió en Lila: "La gracia no es una cosa tan pobre que no se puede presentar de muchas maneras". Y los líderes que investigamos, hombres y mujeres, manifestaron su gracia de muchas maneras diferentes. Para algunos, la gracia es algo natural, en otros necesita cultivarse, pero es un ingrediente esencial para los líderes en un mundo complejo e incierto.

En un momento en que la combatividad y los desacuerdos despiadados están envenenando nuestro tejido social, tendría mucho valor que todos nuestros líderes, y especialmente los líderes de alto perfil en política y negocios, mostraran una gracia considerablemente mayor.

Mark Dodgson y David Gann son los autores de The Playful Entrepreneur (Yale University Press).

Mark Dodgson, Director, Professor of Innovation Studies, University of Queensland

David Gann, Vicepresidente, Imperial College