Encajadas con largas horas de trabajo y gastos crecientes, jóvenes parejas japonesas optan por no tener hijos. Incluso si tienen la energía para comenzar una familia, muchos simplemente no tienen el tiempo.

Como resultado, el gasto se reduce a pequeña escala y la economía japonesa se contrae a gran escala. Japón ha visto billones en el PIB perdidos en los últimos años, en combinación con una disminución de la población de 1 millón de personas. Mary Brinton, socióloga de Harvard, dice sin rodeos; "esta es la muerte de la familia", asegura para Business Insider.

El caso de Japón no es sólo de extrema escala; también es extremo en lo lejos que las ondulaciones del pasado se han extendido hasta el presente. Las políticas implementadas a principios de la década de 1950, después de la Segunda Guerra Mundial, siguen configurando las vidas de muchos jóvenes japoneses en 2017.

Durante la década de 1950, el primer ministro Shigeru Yoshida convirtió en su principal prioridad reconstruir la economía de Japón. Gran parte del país acababa de ser diezmado en alguna forma, por las dos bombas atómicas y por los efectos resultantes en los negocios y la vida cotidiana.

El plan de Yoshida implicaba un pacto entre las empresas y sus empleados. Pidió a las empresas que ofrecieran empleo para toda la vida a sus trabajadores, pidiéndoles a los trabajadores que dedican todo su ser a esos trabajos.

El pacto funcionó. La economía de Japón surgió de los escombros como una de las más fuertes del mundo. Japón se convirtió en un centro manufacturero y tecnológico, y casi ninguno de los trabajos provino de fuera de las fronteras del país, a excepción de las poblaciones traza de inmigrantes chinos.

En última instancia, la economía japonesa terminó convirtiéndose en la tercera más fuerte del mundo. Su PIB actual es de 4.3 billones de dólares.

Pero había un alto costo para ese pacto inicial: la vida familiar comenzó a deteriorarse. A medida que más personas comenzaron a quedarse en la oficina, y las mujeres comenzaron a entrar en la fuerza de trabajo en masa, la tasa de fertilidad de Japón comenzó a sumergirse debido a que su estructura corporativa no fue construida para dar cabida a ambos.

Lo que comenzó como 2,75 hijos por mujer en la década de 1950 cayó a 2,08 en 1960. Hoy, más de 50 años después, la tasa de fertilidad de Japón se sitúa en 1,41.

El plan de Yoshida funcionó, y sin embargo Japón todavía se aferra a su intensa cultura de trabajo. Frances Rosenbluth, científica política de la Universidad de Yale, dice que la competencia temprana entre las empresas para atraer a los mejores talentos para la vida ha consolidado la estructura corporativa de Japón.

"Te gradúan gradualmente con tu clase", afirma. "Estás en una escalera de ascenso muy estable y lenta, y si dejas tu trabajo tienes que empezar de nuevo en otro lugar, no es un mercado de trabajo fluido donde puedes recoger un trabajo en otro lugar con los activos que tienes".
Esto ha llevado a muchas parejas japonesas a no tiener tiempo libre. Los hombres trabajan 16 horas a veces, mientras que sus esposas pueden trabajar horas similares. Algunas parejas logran un equilibrio entre el trabajo y la vida al convertirse en empresarios, lo que les permite establecer sus propios horarios. Pero muchos son víctimas de un sistema que dicta los papeles que deben jugar los hombres y las mujeres.

"A pesar de que hay una ley de igualdad de empleo, las empresas encontrarán maneras de evitar la contratación y promoción de mujeres sólo por la razón económica, que es que las mujeres pueden dejar de tener hijos", dice Rosenbluth. "Lo llamamos discriminación estadística".

Rosenbluth dice que la vida familiar japonesa no puede repararse hasta que las empresas faciliten el equilibrio entre las exigencias de un trabajo y la vida en el hogar. Y dado que muchas empresas no ven ningún incentivo para hacer eso, el gobierno tiene el deber de ofrecer desgravaciones fiscales a esos saldos de oferta.