La astrofotografía ha mejorado enormemente en los últimos años. Incluso los aficionados pueden ahora tomar fantásticas imágenes de nebulosas que están a miles de años luz de distancia.

Pero en los últimos años, ha sido el vecindario local el que más a menudo nos ha sorprendido: nuestra extraordinaria esquina en el Universo.

Desde las montañas heladas en el borde del Sistema Solar, a las llamaradas solares más grandes que la Tierra, parece que donde miremos, nos espera una sorpresa.

Imágenes como ésta ya no nos sorprenden tanto, pero hasta las misiones de Apollo, nadie había visto la Tierra desde el espacio en su totalidad. Ésta muestra Europa iluminada en la noche y fue tomada desde la Estación Espacial Internacional en enero de 2016.
Elevándose a más de mil millas por encima de las nubes polares de Saturno, estas auroras son similares a las de la Tierra. Las partículas cargadas se dirigen a los polos y producen el color al interactuar con la atmósfera.
En 2016, Hubble registró chorros de agua en erupción en la superficie de la luna Encélado de Saturno. Encélado tiene un suelo marino extenso y es uno de los candidatos más prometedores para la vida en otro lugar del Sistema Solar.

Tanto la tecnología de las cámaras como nuestra capacidad de ponerlas en nuevos lugares son indispensables para la recopilación de estas imágenes increíbles. Aquí cuatro avances que han permitido explorar el universo:

Misiones de Apollo

Ya no nos sorprende tanto ver la imagen de la Tierra como un globo frágil azul y blanco flotando en el espacio.

Pero no fue sino hasta que se realizaron las misiones de Apollo en los años 60 que la humanidad vio por primera vez una foto completa del planeta que habitaba.

Fueron los astronautas de Apollo 8 los que capturaron ésta -quizás la más famosa-: la 'salida de la Tierra' tomada desde cerca de la superficie de otro cuerpo celestial, la Luna.

New horizons

Solíamos pensar que Plutón era un mundo frío, oscuro y aburrido. Pero en 2016, la sonda New Horizons nos mostró que estábamos equivocados.

Esta sonda y otras parecidas nos han permitido vislumbrar los lugares más lejanos del Sistema Solar por primera vez.

Y lo que vimos nos dejó sin aliento.

Pluto’s largest moon, Charon, is seen in a high-resolution, enhanced color view captured by NASA's New Horizons spacecraft on July 14, 2015 and released September 15, 2016.  Scientists have learned that reddish material in the north (top) polar region is chemically processed methane that escaped from Pluto’s atmosphere onto Charon.  NASA/JHUAPL/SwRI/Handout via Reuters  THIS IMAGE HAS BEEN SUPPLIED BY A THIRD PARTY. IT IS DISTRIBUTED, EXACTLY AS RECEIVED BY REUTERS, AS A SERVICE TO CLIENTS. FOR EDITORIAL USE ONLY. NOT FOR SALE FOR MARKETING OR ADVERTISING CAMPAIGNS - RTSNWWX
Imagen: REUTERS

New Horizons nos mostró que Plutón es un mundo fascinante de montañas y valles helados, y que su atmósfera es azul como el de la Tierra.

El Hubble

Posiblemente más que cualquier otro telescópico de la historia reciente, el Hubble ha transformado nuestra comprensión de nuestro sitio en el Universo.

Con él, los astrónomos capturaron el Hubble Deep Field o Campo Profundo de Hubble (HDF, por sus siglas en inglés).

The galaxy cluster Abell S1063, located 4 billion light-years away, is pictured in this undated handout Hubble Telescope image surrounded by magnified images of galaxies much farther. The photo unveils the effect of space warping due to gravity. The huge mass of the cluster distorts and magnifies the light from galaxies that lie far behind it due to an effect called gravitational lensing, first predicted by Einstein a century ago.  NASA, ESA, and J. Lotz (STScI)/Handout via REUTERS   ATTENTION EDITORS - THIS IMAGE WAS PROVIDED BY A THIRD PARTY. EDITORIAL USE ONLY - RTSJ22B
Imagen: REUTERS

Esta icónica imagen reveló que el espacio profundo está repleto de galaxias. Hubble también ha captado imágenes dentro de los confines de nuestro Sistema Solar. En enero de 2016, nos mostró una imagen en la que por primera vez vimos un cometa en proceso de desmoronarse.

Gracias a ello, los científicos han podido evaluar el chance de que haya agua líquida -y hasta vida- en la superficie marciana.

Curiosity

La sonda de NASA Curiosity reveló la superficie de Marte como nunca antes. Pero Curiosity no sólo ha enviado fotografías impresionantes de la geografía del Planeta Rojo.

Esta imagen muestra la superficie de Marte.

Imagen: REUTERS/NASA/JPL-Caltech/MSSS/Handout

Este tipo de data ha permitido estudiar la composición de ese planeta como nunca antes.